Aerogel de carbono, conoce sus bondades

Científicos chinos aseguran haber desarrollado el material más ligero del mundo que, según esperan, desempeñará un papel importante en la lucha contra la contaminación.


Con una densidad de solo 0.16 miligramos por centímetro cúbico —un sexto de la del aire—, el aerogel de grafeno, también conocido como aerogel de carbono, ha sido desarrollado por el profesor Gao Chao de la Universidad de Zhejiang, en Hangzhou.

El material se deriva de un gel en el que el componente líquido se sustituye por un gas; se presenta en estado sólido con una densidad extremadamente baja.

“Se espera que el aerogel de carbono desempeñe un papel importante en el control de la contaminación, como el control de derrames de petróleo, purificación del agua y purificación uniforme del aire”, señaló Gao, cuya investigación sobre el material fue publicada en la revista Nature.

Además de ser utilizado en el control de la contaminación, se espera que el aerogel de carbono sea un material ideal para el aislamiento de almacenamiento de energía, como portador catalítico y en la absorción del sonido.
Durante años, los científicos de todo el mundo han estado buscando maneras de producir el material más ligero. En 2011, el laboratorio HRL de la Universidad de California en Irvine, y el Instituto de Tecnología de California colaboraron en el desarrollo de un aerogel de níquel con una densidad de 0.9 miligramos por centímetro cúbico, el material más ligero hasta ese momento.

El aerogel desarrollado por Gao y su equipo de investigación fue producido usando soluciones liofilizadas, que eliminaron la humedad de los nanotubos y grafemas, pero que conservaban su integridad, creando lo que ahora se cree que es material más ligero del mundo.

A pesar de su aspecto frágil, el aerogel de carbón tiene una excelente elasticidad y se recupera cuando se comprime. También es uno de los materiales que mejor absorben el aceite, dado que los productos de este tipo generalmente absorben solventes orgánicos de alrededor de 10 veces su propio peso, pero el nuevo aerogel de carbono puede absorber hasta 900 veces su propio peso. Puede hacer lo mismo con compuestos orgánicos rápidamente: 1 gramo de aerogel puede absorber 68.8 gramos de materia orgánica por segundo, lo que es ideal para el tratamiento de los vertidos de petróleo en el mar.

El enfoque de la liofilización hace que el proceso de producción de aerogel sea más conveniente para su producción en masa y aplicación, dijo Gao, quien agregó que su equipo está llevando a cabo una investigación adicional sobre su rendimiento de absorción, así como otras aplicaciones.